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Homme avec une pièce de monnaie romaine

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Hans Memling
Seligenstadt 1433 - Bruges 1494
Huile sur bois
30,7 x 23,2 x 0,6 cm
Numéro d'inventaire 5

Au nombre de sa clientèle très diversifiée, Hans Memling comptait autant d'établissements religieux que de riches bourgeois. Bruges, la ville où cet artiste d'origine allemande vivait et travaillait, était à la fin du XVe siècle une plaque tournante du commerce international. Les riches négociants qui y résidaient rêvaient souvent de se faire immortaliser. Ce fut notamment le cas de cet Homme avec une pièce de monnaie romaine qui, contrairement aux autres portraits de Memling, a le visage tourné vers le spectateur. Pourtant, il ne saurait être question d'une confrontation. L'homme a le regard rêveur. Il est perdu dans ses pensées et ne cherche aucun contact avec le monde extérieur.
Il est vêtu, à la mode italienne de la fin du XVe siècle, d'un pourpoint noir lacé jusqu'au cou. Dans la main gauche, il tient une ancienne pièce de monnaie frappée à l'effigie de l'empereur Néron. Dans le bas du tableau, on aperçoit deux feuilles de laurier. À l'image de ses confrères italiens de l'époque, Memling a peint à l'arrière-plan un paysage à part entière, avec des cygnes, un cavalier et un palmier exotique.

L'homme mystérieux

On s'est longtemps demandé qui pouvait être cet homme. Quelques détails ont permis d'élucider le mystère qui planait sur son identité. Tous reconduisent à Bernardo Bembo, un humaniste florentin et fervent numismate qui a séjourné à Bruges en 1473. Sur son emblème figuraient un palmier et des feuilles de laurier.

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